В античные времена древнегреческими учёными было сформулировано предположение, которое позже полностью подтвердилось — о том, что вещества состоят из мельчайших невидимых глазу частиц.
Например, вода состоит из одинаковых частиц, называемых молекулами воды. Сахар состоит из одинаковых частиц, называемых молекулами сахара. Вода и сахар — это чистые вещества.
Рис. (1). Чистые вещества и смеси
Чистые вещества состоят из частиц одного вида, а смеси — из частиц разного вида.
Кроме веществ, состоящих из молекул, существуют вещества, имеющие немолекулярное строение.
Например, металлы и инертные газы состоят не из молекул, а из более мелких частиц — атомов.
Таким образом, медь состоит только из атомов меди, а цинк состоит только из атомов цинка. Медь и цинк — чистые вещества. Если к меди добавить цинк и сильно нагреть, получится сплав, который называют латунью.
Существуют вещества немолекулярного строения, состоящие из частиц другого вида, называемых ионами. В состав ионных соединений входят не электрически нейтральные атомы или молекулы, а частицы, несущие на себе положительный или отрицательный заряд.
Примером таких веществ может служить хлорид натрия, то есть обычная поваренная соль, кристаллы которой состоят из положительно заряженных ионов натрия и отрицательно заряженных ионов хлора. Поваренная соль является чистым веществом. Если же её растворить в воде, образуется раствор, который является смесью двух веществ — воды и поваренной соли.
Состав
Чистое вещество состоит из частиц одного вида. 
Например, вода состоит только из молекул воды.
Чистое вещество имеет постоянный состав.
Например, любая молекула воды состоит из двух атомов химического элемента водорода и одного атома химического элемента кислорода. 
Смесь состоит из частиц разного вида. Например, раствор сахара в воде содержит как молекулы воды, так и молекулы сахара.
Смесь не имеет постоянного состава: содержание отдельных составных частей одной и той же смеси может быть разным. Условно говоря, в стакане воды можно растворить и одну чайную ложку сахара, и две.
СвойстваЧистое вещество имеет постоянные свойства.
В смеси каждое  вещество в основном сохраняет свои свойства.

Например, железо так же, как обычно, притягивается магнитом, поваренная соль остаётся солёной.

Физические свойства смеси отчасти меняются с изменением её количественного состава.
Например, образец практически чистой воды бесцветный, без вкуса и запаха, имеет температуру кристаллизации (0) °С, температуру кипения ( 100) °С, плотность при температуре ( 4) °С равную (1000) кг/м³ и не проводит электрический ток.
Рис. (2). Чистые вещества: кислород, сахар
В некоторых отраслях науки и техники используют особо чистые вещества.
В природе, в технике и в повседневной жизни большей частью приходится иметь дело со смесями. Так, смесью является воздух, природная вода, почва, биологические жидкости, пища и многое другое.
Смеси бывают двух видов: однородные (гомогенные) и неоднородные (гетерогенные).
Рис. (5). Классификация смесей